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『瞬殺猿姫(2) 堺を熱く語る三郎と猿姫』

小説:瞬殺猿姫 連載小説

こいつのせいで考えがまとまらない、と猿姫(さるひめ)は苦々しく思った。

目の前で、彼女の連れがあぐらをかいている。

織田三郎信長(おださぶろうのぶなが)である。

三郎は、尾張の国を治める領主、織田家の一族出身の若者である。

この三郎のまとう上等な絹の羽織が、さっきから猿姫の考えを乱している。

彼の羽織には、猿姫が口にするのもはばかられるような、いやらしい絵柄が刺繍されているのだ。

いやらしい絵柄が刺繍された、上等な羽織。

そんな羽織を着て、三郎は深刻な顔で、猿姫に今後のことを語りかけてくる。

 

「もはや、進退きわまってござる」

頭を片手で押さえながら、三郎はうめいた。

空いている片手で、むしろの上から茶碗を取って、白湯を口に運んだ。

「確かに、ここを織田勢が突き止めるのも時間の問題だろう」

三郎の羽織から目を逸らしながら、猿姫も相槌を打った。

猿姫と三郎は、那古野の街外れにある、古寺にいる。

境内の、朽ち果てた庵に隠れていた。

天井が小さく破れて、隙間から星空がのぞいている。

二人は三郎の実家である、織田家から追われる身なのだ。

織田家の当主は、三郎の弟である織田弾正忠信勝(おだだんじょうのじょうのぶかつ)である。

現在、猿姫と三郎がいる尾張国は、弾正忠の支配下にある。

彼と敵対した以上、二人が尾張国内にいるのは危険なのだ。

遠江に行こう。私の以前の奉公先だ」

猿姫は、三郎の下品な羽織から目を逸らしたまま、提案した。

「松下様という武家がある。この私も、そこではわりと気に入られていたのだ」

猿姫は息をついた。

「あそこに居れば、織田弾正忠もやすやすと手出しはできまい」

猿姫は那古野の中々村の生まれだが、つい先日までは遠江国武家、松下家に仕官している。

松下家は、「東海一の弓取り」と巷で称される大大名、今川家の家臣の家柄である。

今川家は、力関係で言えば、織田家を凌駕している武家だ。

その配下の松下家に二人で転がりこめば、織田家も下手な手出しはできない。

「東は駄目じゃ」

猿姫には意外なことに、三郎は結構な勢いで抗議して返した。

「どうして」

猿姫は不機嫌に眉をひそめ、片頬をふくらませた。

額の広い顔の猿姫がそうすると、機嫌を損ねた子猿じみた表情になる。

彼女が猿姫と呼ばれる所以だった。

「猿姫殿、昔から、新しい物は何でも西から来まする。であれば、西へ向かうべきじゃ」

「いや、でも三郎殿、私たちは…」

「東へ行っても、俺たちに明日はない

三郎は熱弁を振るった。

同時に、傍らに置いた彼愛用の武具、鉄砲の腹を手の平でぽんぽんと叩いている。

彼の鉄砲は、南蛮由来の武具なのだ。

ここ数日を三郎と共にするうちに、彼が南蛮狂いの男なのだと猿姫もわかり始めていた。

彼は、異国に憧れているのだ。

「三郎殿。そうは言うけれど、西につてでもあるのか?織田勢は今にも我々に迫っているんだぞ」

猿姫は、三郎の顔を覗き込んだ。

「堺に参りましょうぞ」

三郎は、落ち着いた声で言った。

「堺…?」

生まれ育った尾張国とその隣の三河国、さらにその先の遠江国ぐらいになら。

猿姫は土地勘がある。

しかしそれより先の土地には彼女は疎い。

西も東も。

ただ、堺の名ぐらいは知っていた。

 

堺。

武家の影響力を排除して、商人たちが独自に治める、大きな港町である。

現在、名目上は日本国の支配者である、室町幕府

その室町幕府を凌駕して巨大な権力を持つ、三好家という武家がある。

山深い四国の阿波国を本拠とするこの三好家は、豊かな堺の町との関係を強化することで、その地位を確かなものにした。

大きな船が接岸できる港と、湾岸に数多くの蔵を備える堺。

日本一の規模を持つ港町なのである。

そんな堺に、国内外の産品が、自然と集まってくる。

物が集まるところでは、金銭が動く。

それだけに、この堺の商人たちと良好な関係を築くことができた武家には、想像を絶する経済力が約束されるのだ。

三好家の当主である三好長慶(みよしながよし)は、他の武家に先駆けて堺の町との関係を強化することに成功した。

堺の豪商らの権益を武家として保護する見返りに、金銭的に莫大な支援を受けている。

その莫大な金銭的支援の故あって、長慶は室町幕府を凌駕するに至ったのだ。

 

「それはわかったが、私たちがその三好家びいきの堺に行って、何の得がある?」

猿姫は、演説する三郎をひややかな目で見ていた。

「堺の豪商、もしくは三好家にわたりをつけることができれば、我々の立場も安泰」

三郎は引き続き、熱心に語る。

「我々の想像もつかぬ世界中の品物が集まっている堺の町でござる」

「うん…」

猿姫も、品物が集まっていること自体を否定するつもりはなかった。

「そこへ行けば、我々の視野も開けましょう」

続ける南蛮狂いの三郎の鼻息は荒い。

「そうかなあ」

世界中の品物が集まっていると聞かされては、猿姫の言い返す気力は弱まった。

彼女にしても、そうした品々を見てみたい気持ちはある。

「こんな尾張の田舎を手中にして調子に乗っている織田弾正忠など、もう目ではござらぬ」

三郎は熱弁を振るった。

猿姫は、そんなものかな、と思う。

弟である弾正忠に故郷を追われることになっても、なおここまでの威勢を保っている。

その気迫だけは認めてやらなければ、と猿姫は三郎の顔を見ながら思った。

 

翌日、朝早くに古寺を後にした二人は、昼前に雄大な木曽川のほとりにたどり着いた。

追っ手の姿はまだ見えない。

「船を手配して、白子の港に向かおう」

猿姫は、傍らにしゃがみこんで息を切らせている三郎にささやいた。

三郎は、弱りきっている。

徒歩の旅に慣れたうえ、愛用の武具である木製の棒一本を背負っただけの猿姫である。

対して三郎は歩き慣れていないうえに、大小の刀二本と鉄砲とを携えている。

その重さで、彼は消耗しきっていた。

二人の計画では、ここから船を手に入れて、伊勢国の北部にある白子の港に上陸する手はずになっている。

「そこで休んでいろ。私が船頭に話をつけてくる」

そう言って船着場に向かおうとした猿姫の手首を、背後から三郎がつかんだ。

「待ってくだされ」

猿姫は振り向いた。

三郎は彼女の手首をつかんだまま、のろのろと立ち上がっていた。

「ここで置いていかれたら、このまま貴殿がいなくなりそうな気がしてならぬ」

「馬鹿な、私はそこまで薄情じゃない」

笑い捨てて三郎の手を振りほどきながら、思いもよらず真剣な彼の表情を目にした。

猿姫は、口元から笑みを引っ込めた。

「…そこまで薄情じゃないし、行き場がないのは三郎殿同様」

「ならば、一緒に参ろう」

三郎は、真剣な目で猿姫を見ている。

思わず、猿姫は目を逸らした。

逸らした視線の先に、依然として下品な三郎の羽織があった。

「三郎殿、そろそろその羽織、着替えたらどうなんだ」

「え」

「その絵柄、目の遣り場に困る」

「しかし拙者のお気に入りでござる」

三郎は大きな顔をしている。

猿姫は三郎を突き飛ばして船着場に向かった。

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